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Joseph L. Mankiewicz
Burgess MeredithHenri FondaHume CronynKirk DouglasWarren OatesArthur O'ConnellJohn RandolphLee GrantMartin GabelMichael Blodgett

LE REPTILE

119 mn

Note de SensCritique :

/ 10
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Réalisateur : Joseph L. Mankiewicz.

Casting : Burgess Meredith, Henri Fonda, Hume Cronyn, Kirk Douglas, Warren Oates, Arthur O'Connell, John Randolph, Lee Grant, Martin Gabel. Michael Blodgett

Synopsis : Après avoir planqué dans un nid de serpents les 500.000 dollars qu’il vient de voler, Paris Pitman Jr. se fait arrêter. Il est incarcéré dans une prison dont nul n’est censé s’échapper. Mais très vite le directeur de la prison lui propose la liberté contre la moitié de son butin. Malheureusement, l’homme est tué dans une mutinerie… et remplacé par un sherif à la retraite aux idées progressistes. Paris Pitman Jr se prête à son jeu, mais prépare en secret son évasion grâce aux détenus qu’il manipule…

Scénario : David Newman, Robert Benton.
Musique : Charles Strouse.
Pays : Etats-Unis d'Amérique | France
Tags : Far West, Avec un serpent.

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En 26 ans de carrière de metteur en scène, Joseph L. Mankiewicz a réalisé vingt films dont un seul western : Le Reptile. Et encore, un drôle de western. Un film amoral en forme de fable comique sur la nature humaine dans lequel tout le monde convoite le demi-million de dollars braqué par Kirk Douglas au début du film, y compris le directeur de la prison où il est enfermé… Seul le Sherif retraité joué par Henry Fonda semble vouloir résister à la tentation…

Les spectateurs américains, contrairement aux Français, ont résisté à celle d’aller voir le film à sa sortie en 1970. Son originalité les a déboussolés. Le scénario du Reptile était pourtant cosigné du tandem Robert Benton et David Newman, les auteurs oscarisés de Bonnie and Clyde. Une pure merveille d’intelligence et de drôlerie mise en scène comme une partie d’échec jouée par ces deux géants du cinéma hollywoodien qu’étaient Kirk Douglas et Henry Fonda. Un film méconnu du réalisateur de La comtesse aux pieds nus ou Cléôpatre à découvrir ou redécouvrir sans plus attendre…

Il était une fois un escroc. C’est ainsi que l’on pourrait traduire le titre original de ce film de Joseph L. Mankiewicz. Le titre français détournant l’attention du personnage joué par Kirk Douglas sur le serpent qui garde son trésor et par lequel il va périr.
Dommage, car l’escroc, le manipulateur, est un personnage récurrent dans la filmographie de ce réalisateur : c’est le cas dans L’affaire Cicéron, un film d’espionnage, Blanche colombe et Vilain messieurs sa seule comédie musicale avec Marlon Brando et Frank Sinatra ou bien sur Le limier, son dernier film, le seul de l’histoire du cinéma dont tous les acteurs ont été nommés à l’oscar. Il faut rappeler qu’ils n’étaient que deux ! Michael Caine et Laurence Olivier.

Grace à lui et à ses films, 12 acteurs ont ainsi été nommés. Mais pas Kirk Douglas, ni Henry Fonda. Pour autant les deux hommes ont chacun eu leur statuette : le premier, un oscar d’honneur en 1995 et le second, l’oscar du meilleur acteur pour La maison du lac, en 1982. Les deux hommes qui avaient déjà partagé l’affiche en 1965 dans Première victoire. Kirk Douglas lui avait déjà travaillé avec Joseph L. Mankiewicz en 1949 dans Chaînes conjugales. Un film qui avait valu au cinéaste les Oscars du meilleur réalisateur et du meilleur scénariste. Deux prix qu’il a reçu à nouveau en 1950 pour Eve, son chef d’œuvre sur les coulisses du théâtre new-yorkais. Remporter un oscar semblait être une affaire de famille puisque quelques années plus tôt, son frère, Herman J. Mankiewicz avait lui aussi été récompensé pour son scénario de Citizen Kane

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